杰拉尔德·R·福特级航空母舰(Gerald R. Ford-class aircraft carriers,或简称为福特级航空母舰)在本级舰的首舰福特号(USS Gerald R. Ford CVN-78)正式定名之前,本级舰原本被称为CVN 21未来航母计划(CVN 21 Future Aircraft Carrier Program,其中“21”意指这是进入21世纪之后的第一个航母设计)。

2013年10月3日,首舰福特号完成了螺旋桨安装工作,10月11日,福特号举行船坞进水仪式,船坞开始注水,并预定在11月9日举行正式的下水及掷瓶仪式。福特级预计最快会在2015年时开始服役,并规划在2058年之前建造10艘,取代尼米兹级成为美国海军舰队的新骨干。

建造过程,2008年9月10日,美国海军与诺格集团签署价值51.6亿美元的后续合约,正式展开CVN-78福特号的建造工作。在2009年11月13日,新港纽斯厂安放了首舰福特号的龙骨。依照原订计划,福特号应于2015年9月交舰,接替服勤超过半个世纪的企业号(USS Enterprise CVN-65)。总计首舰福特号的研发与建造总经费共将耗资137亿美元,其中研发经费为32亿美元,建造费用(含所有先期的规划、准备)则高达105亿美元 ,其中有1/3的经费早在2001年就已编列作为前期武获款项;总计前三艘CVN-21预计耗资360亿美元,其中317亿5000万美元为建造经费,43亿3000万是研发经费,成为美国海军有史以来造价最昂贵的舰艇 。

福特级的二号舰(CVN-79)原订于2012年开始建造,不过在2008年9月爆发的全球金融海啸之后,2009年初新上任的奥巴马政府决议将CVN-79的建造工作延至2013才展开,同时缩减在2010年度的先期投资。在2009年1月15日,美国国防部与纽波特纽斯造船及船坞公司厂签署CVN-21二号舰(CVN-79) 的先期筹备工作,包括设计、规划、采买等,总值3.74亿美元;在同年5月初,美国海军与纽波特纽斯造船及船坞公司厂签署先期备料的修正合约,总值7726万美元,这项先期合约于2010年10月执行完成 ,并紧接着在11月11日签署一个后续的设计与工程发展合约(价值1.892亿美元)。

CVN-79在2011年2月26日于新港纽斯厂切割第一块钢板,于2013年正式开始安放龙骨,2018年服役,接替尼米兹号(USS Nimitz CVN-68)核动力航空母舰。命名方面,美国众议员Harry Mitchell在2007年12月7日珍珠港事件66周年纪念日时提议将CVN-79命名为亚利桑纳号(USS Arizona);在2009年,众议员John Shadegg提议将已故的亚利桑纳州参议员Barry Goldwater用来命名CVN-79或CVN-80;此外,网络也有人发起请愿,希望CVN-79能延续企业号(Enetrprise)这个名字。在2011年5月29日,美国国防部正式宣布,CVN-79命名为小约翰·肯尼迪号(USS John F. KennedyCVN-79), 接替2007年从美国海军除役(2009年除籍)的同名航空母舰(USS John F. Kennedy CV-67)。在2012年12月1日企业号(USSEnterprise CVN-65)停役当天,美国海军正式宣布,将第三艘福特级航空母舰命名为企业号(USS Enterprise CVN-80)。

图为当地时间4月8日,“福特”号核航母从位于美国本土的弗吉尼亚州的港口出发,进行首次海试。

福特级全长337米,全宽41米,满载排水量10万吨,搭载有2座A1B压水堆,最大航速超过30节,最多可搭载90架固定翼战机和直升机。

由于采用了包括电磁弹射器、双波段相控阵雷达等多项新技术,福特号被称为史上最昂贵航母,单艘造价约130亿美元。 图为舰艏角度拍摄的“福特”号航母特写。

“福特”号航母在拖轮护航下驶离港口。

据美军公开资料,“企业”号(CVN-80)将成为福特级3号舰,目前虽还未开工建造,但美海军已提前为其预留了舷号。其配备有4台电磁弹射器,将搭载F-35C隐身战机和无人战机,小图为服役设想图。

正在驶离港口的“福特”号核航母,背景可见正在维护中的“华盛顿”号(尼米兹级,CVN-73)核航母。

图为艺术家绘制的“福特”号核航母航行设想图